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La nutrition des personnes âgées : une question de qualité de vie

Par le professeur Patrick Ritz - Nutritionniste

"Toutes les études montrent que la masse grasse augmente avec le vieillissement, aussi bien chez les hommes que chez les femmes. On observe en parallèle que les hommes perdent de la masse maigre à partir d'une quarantaine d'années, alors que cela survient chez les femmes à partir de la ménopause.

La sarcopénie est la perte de masse et de fonctions musculaires qui interviennent naturellement avec l'âge. De la masse grasse vient s'insérer entre les cellules musculaires. Quand une personne perd 15% de masse musculaire, elle perd 30% de la fonction associée. Les personnes sarcopéniques ont plus de risques de perdre de leur autonomie, de devoir marcher avec une canne et de chuter. L'excès de masse grasse associé à la sarcopénie est appelé « obésité sarcopénique » et engendre la perte de nombreuses fonctions.
L'âge s'accompagne aussi souvent d'une prise alimentaire en quantité moins élevée. Alors qu'il faut au corps 30 kcal/kg de masse corporelle/jour (35 kcal/kg de masse corporelle/jour lorsque la personne réalise davantage d'activité), on constate que les personnes souffrant de la maladie d'Alzheimer n'en consomment pas suffisamment (entre 15 et 28 kcal/kg de masse corporelle/jour). L'amaigrissement traduit cette consommation insuffisante et il a été constaté dans certains cas que la perte de poids précédait l'installation de la maladie.
L'apport en protéines de bonne qualité (1,3 g par kg et par jour) et à propriétés anabolisantes si possible, c'est-à-dire qui stimulent la synthèse d'autres protéines, est vivement recommandé de façon à limiter la perte de poids.
Les risques de dénutrition sont donc accrus chez les personnes âgées. Les conséquences peuvent être multiples : mortalité multipliée par trois, diminution des fonctions musculaires, augmentation des chutes et de leurs complications, perte d'autonomie, diminution de la résistance à l'infection, escarres et majoration des troubles de l'humeur.

Les médecins ne doivent pas s'obstiner à faire maigrir une personne âgée à tout prix, car la perte de poids est souvent suivie d'une reprise d'autant plus importante : au fur et à mesure des phases d'amaigrissements, la masse maigre pourrait diminuer au profit de la masse grasse. La surveillance régulière du poids est nécessaire de façon à évaluer l'état nutritionnel des personnes âgées.
L'activité physique est indispensable afin de leur permettre de se synthétiser du muscle et doit être encouragé. Qui plus est, l'exercice aurait un effet positif sur la cognition.

Il est essentiel de respecter les traditions, les valeurs et les cultures pour favoriser l'appétit des personnes âgées. L'apport d'eau (1 mL par kcal) est également à surveiller, tout comme l'apport en  calcium et en vitamine D.

Il ne faut pas oublier qu'il est anormal qu'une personne âgée ne s'alimente plus. Afin de stimuler la prise des repas, il est nécessaire de redonner la notion de plaisir aux repas et réfléchir à la mise en place d'un environnement favorable et de l'aide nécessaire."

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